Odkrywanie kosmosu może odbywać się na dwa sposoby – poprzez załogowe loty kosmiczne oraz poprzez zdalnie sterowane statki kosmiczne. Rozwój wielkich silników rakietowych na początku XX wieku sprawił, że loty w kosmos stały się możliwe i osiągalne. Tym samym rozpoczął się wyścig pomiędzy Stanami Zjednoczonymi a Związkiem Radzieckim, które jako pierwsze w historii chciały odbyć lot w kosmos. Pierwsza udana misja tego typu odbyła się 4 października 1957 roku. Bezzałogowy statek kosmiczny, rosyjskiej produkcji, Sputnik I, ważący 83 kg, okrążył Ziemię na wysokości około 250 km. Posiadał dwa transmitery radiowe o częstotliwości 20 i 40 MHz wysyłające sygnały dźwiękowe, które mogły być odebrane w każdym zakątku Ziemi. Dane te były wykorzystywane do badania gęstości jonosfery oraz mierzenia temperatur i ciśnienia. Sputnik I spalił się podczas wchodzenia w atmosferę ziemską 3 stycznia 1958 roku. Sukces Rosjan przyspieszył działania amerykańskiego programu kosmicznego. Zaledwie 2 miesiące po sukcesie ZSRR, USA wystrzeliła swoją sondę o nazwie Explorer 1, a niedługo potem kolejny statek – Vanguard 1. W międzyczasie Rosjanie postanowili pójść o krok dalej i wystrzelić w kosmos pierwszą żywa istotę. Mowa tutaj o bezpańskim psie o imieniu Łajka, który został znaleziony w jednym z moskiewskich schronisk. Po przejściu odpowiedniego szkolenia wraz z dwoma innymi psami, Łajka została wybrana jako zwierzę, które pierwsze znajdzie się na orbicie okołoziemskiej. Sputnik 2, bo tak nazywał się statek kosmiczny, którym pies poleciał w kosmos, wystartował 3 listopada 1957 roku. Łajka niestety zdechła kilka godzin po starcie w wyniku stresu i przegrzania organizmu, co było spowodowane awarią systemów kontrolnych. Lot ten dowiódł, że żywa istota może przeżyć w przestrzeni kosmicznej i znieść stan nieważkości. Były to podwaliny załogowych misji kosmicznych. Po próbach ze zwierzętami, przyszedł wreszcie przełomowy moment – pierwszy lot człowieka w kosmos. Wybrańcem został Yuri Gagarin, 27-letni rosyjski kosmonauta. To historyczne wydarzenie miało miejsce 12. kwietnia 1961 roku. Yuri na pokładzie statku Vostok 1 okrążył Ziemie w około 108 minut po czym katapultował się około 7 km nad powierzchnią i wylądował cały i zdrowy. Wyczyn Gagarina znowu z lekkim opóźnieniem powtórzyli Amerykanie, wystrzeliwując Alana Sheparda na pokładzie statku Mercury 3. Wszystkie te misje były wielkimi krokami milowymi w dziedzinie odkrywania kosmosu. Z upływem lat i rozwojem techniki, coraz lepsze i bezpieczniejsze statki kosmiczne były wysyłane na różnego rodzaju misje. W maju 1961 roku John Kennedy,...